La Historia

El Complejo Astronómico El Leoncito (CASLEO) fue creado formalmente en mayo de 1983 como un centro nacional de servicios para la comunidad astronómica. Entre sus fines y funciones se encuentran: mantener, operar y administrar las instalaciones a su cargo brindando el servicio de observación astronómica a los investigadores y efectuar toda otra tarea técnica y científica que contribuya al progreso de la ciencia astronómica.

Depende del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET) (originalmente con la participación de la Secretaría de Ciencia y Tecnología de la Nación, hoy MinCyT) y de las Universidades Nacionales de La Plata (UNLP), Córdoba (UNC) y San Juan (UNSJ) . Su instrumento base es un telescopio reflector de 215 cm de diámetro aportado por la UNLP y bautizado con el nombre de “Jorge Sahade” en honor del astrónomo que generó e impulsó el proyecto que dio origen al CASLEO. Este instrumento fue adquirido en los años 60, y durante la década siguiente se dieron los primeros pasos para adquirir las 76.000 hectáreas que hoy constituyen una Reserva Astronómica y Ecológica. En 1983, ya con un 40% de las construcciones realizadas, se inicia la organización administrativa, científica y técnica del nuevo observatorio. Comienza también el entrenamiento del personal que tendría a su cargo el mantenimiento de las instalaciones y el instrumental astronómico, como así también el servicio de observación astronómica. La obra se concluye en 1985 y el 12 de septiembre de 1986 se inauguran las instalaciones con la presencia del entonces Presidente de la República, Dr. Raúl Alfonsín.

El Sitio

El CASLEO está ubicado en el paraje denominado “El Leoncito”, el cual se caracteriza por la gran oscuridad de su cielo nocturno, con más de 250 noches por año despejadas de nubes, casi sin viento, y con una atmósfera que en general es diáfana y exenta de contaminación, con un escaso contenido de vapor de agua.

El Leoncito se encuentra en la Provincia de San Juan, en el Departamento Calingasta, frente a una estructura geológica denominada “Barreal Blanco”, una antigua cuenca lacustre. El camino de acceso es por la Ruta Nacional N° 149, distando 245 km de San Juan Capital, 210 km de la ciudad de Mendoza, 35 km de Barreal y 100 km de Uspallata.

El emplazamiento del telescopio principal está a 2552 msnm, en las estribaciones occidentales de la Sierra del Tontal. Este cordón lo separa del valle de Tulum en el que se encuentra la ciudad de San Juan, capital de la Provincia. Por Ley Provincial Nro 5771, la calidad del cielo está preservada contra la posible contaminación y deterioro producido por actividad humana, y desde 1993 la Reserva Astronómica se encuentra protegida por la Administración Nacional de Parques Nacionales al crearse primero una Reserva Estricta y luego, en 2002, el Parque Nacional El Leoncito.

El trabajo en un observatorio astronómico es arduo y poco convencional dado que el personal cumple turnos de 8 días corridos, presta servicios en un sitio aislado y a gran altura, y sus tareas se realizan con bajas temperaturas. Por estas razones es necesario dotar al Complejo de las comodidades necesarias para la vida diaria.

Semana de la Ciencia

Alumnos de Calingasta en el comedor del CASLEO (Semana de la Ciencia, 2017)

El Complejo dispone de una capacidad de alojamiento para unas 50 personas, lo que incluye al personal técnico, administrativo, de mantenimiento, cocina y limpieza afectado a las tareas en la montaña, y a los investigadores que asisten a su turno de observación. Las instalaciones cuentan con comedor, sala de reuniones, una sala de recreación para el personal, oficinas administrativas y 26 habitaciones dobles con baño privado. También se dispone de internet, conexión telefónica, cobertura celular 4G y televisión.

Las necesidades técnicas están cubiertas a través de talleres de mecánica de precisión, de metalurgia y para vehículos, laboratorios de electrónica, óptica, y computación, y otras dependencias necesarias para la actividad técnica y astronómica que se desarrolla en el Instituto.

También se cuenta con una usina propia a los efectos de continuar con el trabajo en el caso de cortes en el servicio eléctrico comercial.

El sector construido supera los 2000 metros cuadrados cubiertos. La inversión hasta la fecha efectuada por el Estado Nacional es de más de 20 millones de dólares.

El Telescopio “Jorge Sahade”

Es el telescopio más importante del Complejo. El montaje del instrumento fue realizado entre octubre y diciembre de 1984 y hasta mediados de 1986 se trabajó en la puesta a punto electromecánica del equipo. En marzo de 1987 el telescopio comenzó a ser utilizado por los astrónomos en forma sistemática para sus programas de investigación.

Es un telescopio reflector cuyo espejo primario tiene 215 cm de diámetro y el secundario 65 cm. Pesa en total 40 Tn y se mueve con la precisión de un reloj a los efectos de compensar el movimiento de rotación terrestre cuando está siguiendo a un objeto astronómico para su observación. Su función es la de recoger la luz de estos objetos, y hacerla confluir en un foco donde se instalan instrumentos periféricos para analizarla.

Dichos instrumentos periféricos son:

  • Espectrógrafos, para analizar la composición química y medir velocidades;

  • Cámaras CCD, para obtener imágenes directas;

  • Polarímetros, para medir porcentaje de luz polarizada.

D